En un país en desarrollo ¿debemos hacer ciencia pura o ciencia aplicada?

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La respuesta corta es que se deben hacer ambas. Es muy cortoplacista privilegiar lo aplicado e inmediato. Eso hemos hecho siempre y no hay modo de que salgamos adelante. La respuesta larga viene a continuación 🙂

Un buen número de jóvenes decide estudiar física fascinados por las maravillas de la física teórica, la astronomía o la física de partículas. Yo mismo fui uno de ellos. A mí me cautivó la teoría de la relatividad y aquello de que la gravedad es la curvatura del espacio tiempo. Dediqué mi postgrado a estudiar las hermosas ecuaciones de campo de Einstein y los métodos del análisis numérico para resolverlas. Utilizando supercomputadoras, corrí simulaciones de colisiones de agujeros negros que generaban ondas gravitacionales. Fue una emoción indescriptible ver que en 2017 el premio Nobel de Física fue otorgado al descubrimiento de las ondas gravitacionales. ¡Sí! eso que estudié por años me hizo sentir parte de la emoción del descubrimiento y de la aventura científica.

Regresé a Guatemala en 2011 con toda la gana de hacer ciencia, pero sabiendo muy bien que el ambiente es totalmente hostil. Pasé de ser investigador postdoctoral a ser docente de tiempo completo. En lugar de investigar todo el día ahora daba cuatro cursos y eventualmente uno más ad-honorem en la licenciatura en física. Tuve que engavetar mi trabajo de investigador… al menos durante un tiempo.

Años después, en 2015 desarrollamos el proyecto de la Escuela de Ciencias Físicas y Matemáticas en la USAC y tuve de nuevo la oportunidad de hacer investigación. Esta vez ya no estaba seguro de querer seguir haciendo las simulaciones de ondas gravitacionales. Haber vivido varios años inmerso en la realidad de mi país me hacía querer aportar de una manera más tangible e inmediata a los problemas que nos aquejan. La física teórica, con su glamour y su poder de explicación, nunca saldrá de mis intereses científicos; sin embargo, me siento empujado a querer ver la ciencia transformando nuestro entorno inmediato. Es por esto que ahora me dedico a utilizar modelos climáticos para estudiar el impacto del calentamiento global en nuestra región. Esa área satisface mi curiosidad científica y el anhelo de ver resultados prácticos derivados de mi trabajo.

Habiendo dicho lo anterior, quiero ser muy enfático en puntualizar que si bien ahora me enfoco en la ciencia aplicada, la ciencia pura no debe ser relegada a un segundo plano, tal como sucede aquí. El hecho clave es que sin ciencia básica no hay tecnología, ni todos esos emprendimientos que tanto se desean impulsar. Eso lo sabe cualquier científico, pero los administradores y burócratas —que no tienen una mínima formación en ciencia— no lo entienden. La ciencia pura es una inversión a largo plazo que no gana votos en las elecciones, es vista como un lujo innecesario en un país donde lo urgente le gana a lo importante y las soluciones de fondo no llegan porque el gobierno no ve más allá de cuatro años.

La ciencia pura o básica es donde se forman y entrenan los futuros científicos y científicas, es donde se resuelven los problemas más difíciles, donde se genera el conocimiento que va a parar en alguna tecnología; pero sobre todo, la ciencia pura es la inspiración que atrae a muchos jóvenes brillantes a dedicar su vida a la ciencia.

Los países subdesarrollados como el nuestro se encuentran con el dilema de que quieren utilizar la ciencia para resolver sus problemas, pero no tienen la suficiente cantidad y ni calidad de científicos para hacerlo. Es decir que se quieren comer las manzanas pero nunca sembraron el árbol. Quieren los beneficios de la ciencia pero nunca pusieron suficientes recursos para formar gente ni para apoyar lo más básico.

Si me preguntan para qué le sirve al país tener un físico de partículas o una astrónoma, mi respuesta sería que son necesarios porque ellos darán la inspiración a las futuras generaciones para dedicar su vida a la ciencia y al hacerlo estaremos más cerca de salir del subdesarrollo.

“A Touch of Science” by Mars P. is licensed under CC BY 2.0

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