¿Qué es una pantera?

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Si quisiéramos verlo desde una perspectiva taxonómica (la ciencia de la clasificación), podríamos decir que Panthera es un género de la familia Felidae. Para entender esto, primero debemos saber que el nombre científico de las especies está compuesto por dos palabras: género y epíteto específico. Un ejemplo con el que podamos sentirnos familiarizadas podría ser el siguiente:

Homo sapiens es el nombre científico de nuestra especie. En este caso Homo es el género y sapiens el epíteto específico.

Habiendo aclarado eso, Panthera es el género de varias especies de felinos silvestres como jaguares (Panthera onca), tigres (Panthera tigris) y leones (Panthera leo).

Sin embargo, cuando hablamos de panteras no solemos referirnos al género Panthera, sino a un felino grande y negro. Lo curioso de esto, es que las panteras (esos felinos negros) no son una especie en particular sino más bien así se les llama comúnmente a los grandes felinos silvestres que presentan una condición llamada melanismo.

¿Qué es melanismo?

Para entender el melanismo, haré referencia a otro concepto que tal vez conocemos: el albinismo. Así como el albinismo es una mutación que produce una reducción o ausencia total de melanina (un pigmento que suele estar en el pelo y la piel), podríamos considerar el melanismo como lo contrario: el exceso de este pigmento. El melanismo da como resultado individuos con piel o pelaje ennegrecidos.

Dos individuos de una misma especie de venado, a la izquierda con coloración normal y a la derecha con melanismo. Aquí la publicación científica.
Albinismo en individuo de mono araña. Aquí una interesante publicación científica sobre esta observación.

¿Y entonces qué especie son las panteras?

Pues si viéramos una «pantera» en África, Medio Oriente o Asia, este sería un individuo de leopardo melánico; mientras que si vemos una en América, es un jaguar. Esto es porque estas especies tienen distribuciones distintas y recordemos: las panteras no son una especie, sino más bien es el nombre común de cualquier gran felino negro.

Pareja de jaguares (Panthera onca), donde uno de los individuos es melánico.
ARKive | Leopardo
Hembra de leopardo (Panthera pardus) con sus crías.
Individuo de leopardo (Panthera pardus) con melanismo

¡Ahora ya saben! La próxima vez que escuchen «pantera», puede que hagan referencia al género Panthera, el cual incluye a varias especies de félidos, o al nombre común que se le da a individuos melánicos de diferentes especies de grandes felinos.

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